Lupus alpha

Les banques centrales devraient craindre de ce qui reste de leur crédibilité

Les banques centrales du monde entier sont confrontées à un dilemme de taille qu'elles ont elles-mêmes créé. D'abord, elles ont trop largement et trop longtemps succombé aux vannes quantitatives ; ensuite, elles ont laissé entendre que l'inflation ne serait qu'un problème passager. Maintenant, il ne reste plus qu'à envisager deux scénarios, l'inflation ou une forte récession - la peste ou le choléra. À l'heure actuelle, l'inflation est si élevée aux États-Unis et dans la zone euro que la Fed et la BCE doivent continuer à prendre des mesures radicales pour la juguler si elles veulent préserver un tant soit peu leur réputation de responsables de la politique monétaire.

Alexander Raviol, Associé et CIO Solutions Alternatives

Les acteurs du marché sont à nouveau subjugués par les dernières décisions prises en matière de taux des deux côtés de l'Atlantique. Alors que l'inflation dans la zone euro atteint des niveaux record, il semble inévitable que la BCE relève ses taux d'intérêt de 75 points lors de sa réunion de fin octobre, ce qui porterait le taux de base de la zone euro à 2 %. Les investisseurs s'attendent également à ce que la Fed relève ses taux d'intérêt de 0,75 point pour les porter à 4 % au début du mois de novembre.

 

Cette réaction des banques centrales est attendue depuis longtemps

Les hausses de taux d'intérêt restent néanmoins absorbables par rapport à l'inflation. À un peu plus de 0%, les taux actuels du marché monétaire de la zone euro semblent dérisoires par rapport à la dernière hausse de 10 % des prix à la consommation. Cette hésitation de la part des banques centrales les a placées dans une position extrêmement difficile. Pour assurer leur mission principale, celle de maintenir la stabilité des prix, elles doivent pour palier à l’inflation augmenter les taux d'intérêt. Or, une telle mesure ne fera qu'alimenter le spectre de la récession qui plane actuellement des deux côtés de l'Atlantique.

Les banques centrales ont attendu trop longtemps avant de prendre à bras-le-corps les niveaux records d'inflation. Aujourd'hui, la zone euro frôle la récession - ce n'est jamais le bon moment pour agir de manière décisive contre les fortes hausses de prix.

 

Les conditions-cadres ont changé

Au cours des dernières années et décennies, les banques centrales ont pu imprimer de la monnaie et éviter les récessions tout en limitant l'inflation sur les marchés financiers. Les conditions permettant de maintenir des taux d'intérêt bas pendant des années ont évolué, et cette époque est révolue. La démondialisation, la délocalisation des moyens de production, les tensions géopolitiques avec la guerre en Ukraine, la hausse structurelle des prix de l'énergie et, enfin et surtout, les dépenses publiques excessives et l'augmentation des niveaux d'endettement à l'échelle mondiale se conjuguent pour faire grimper l'inflation.

 

Dans ce contexte, il semble probable que seule une récession sévère nous permettra de maîtriser l'inflation.

C'est la seule façon de remettre à plat les déséquilibres créés par une politique monétaire trop souple. Pourtant, la récession dont nous parlons ici pourrait être sans précédent par rapport à tout ce que nous avons connu au cours des dernières décennies. La récession déclenchée par Paul Volcker lorsqu'il a choisi de s'attaquer à l'inflation en portant les taux d'intérêt à 20 % lors de sa présidence à la Fed il y a quarante ans, semblerait inoffensive en comparaison. Et de toute façon, les niveaux actuels de la dette publique rendraient une telle approche pratiquement impossible. Notre économie succomberait même avec des taux d'intérêt beaucoup plus bas, et bien sûr, personne ne souhaite cela.

Quel est le scénario le plus probable ? Bien que les banques centrales affirment qu'elles prendront des mesures fermes pour lutter contre l'inflation, il y a de fortes chances que cette détermination s'étiole dès que des signes plus clairs d'une récession profonde ou de graves bouleversements au sein du système financier apparaîtront, même si cela implique de composer avec un niveau d’inflation élevé.

Les turbulences économiques au Royaume-Uni et la réaction de la Banque d'Angleterre fin septembre ont montré à quel point les autorités monétaires peuvent rapidement se défaire de leurs bonnes intentions lorsque les choses se compliquent. Mais que s'est-il passé exactement ? La forte hausse des taux d'emprunt sur les obligations d'État à long terme a mis les fonds de pension et les compagnies d'assurance du Royaume-Uni à rude épreuve. Ces turbulences ont contraint plusieurs prestataires à liquider des positions afin de financer les appels de marge sur diverses stratégies de produits dérivés. La seule alternative qui restait à la Banque d'Angleterre pour éteindre l’incendie était de se mettre du côté des acheteurs pour endiguer la hausse des taux d'intérêt sur le segment long du marché au lieu de vendre des obligations de son bilan comme prévu initialement.

 

L'inflation n'a pas que des inconvénients...

Tout cela étant souligné, il reste un point que les banquiers centraux préfèrent ne pas admettre ouvertement : à savoir que l'inflation présente des avantages majeurs pour les pays concernés, car elle permet de maintenir, voire d'augmenter encore, des niveaux d'endettement élevés. Partout dans le monde, les dépenses publiques et les déficits budgétaires augmentent à une vitesse considérable, ce qui n'est possible qu'en s'endettant davantage. Une politique excessivement restrictive de la banque centrale n'est pas souhaitable lorsqu'on s'engage dans cette voie. Pour réfuter cet argument, il faudrait être un défenseur particulièrement acharné de la théorie selon laquelle les banques centrales agiraient en toute indépendance.

 

Nous devons nous faire à l'idée que l'inflation est là pour rester

Qui plus est, elle est vouée à rester bien plus élevée en moyenne que tout ce que nous avons connu au cours des dernières décennies. En parallèle, la croissance économique est davantage susceptible de stagner que d'augmenter. Tout cela signifie que nous serons confrontés à un recul de la prospérité et une baisse générale du niveau de richesse au cours des prochaines années.

 

Comment cela se traduit-il pour les investisseurs ?

Les années 1970 ont montré que, malgré des valorisations ambitieuses, les actifs tangibles tels que les actions représentent une alternative fiable sur le long terme en période d'inflation élevée et de taux d'intérêt réels négatifs. Cela reste le cas même lorsque la volatilité est portée par une incertitude considérable sur les marchés des capitaux. Quiconque est prêt à gérer ces fluctuations sur les marchés des actions, peut investir de manière anticyclique en diversifiant plus largement ses placements, en profitant des opportunités d'achat. Ceux qui ne peuvent ou ne veulent pas subir de tels aléas doivent envisager d'intégrer des concepts de protection du capital dans leur stratégie. En tout état de cause, rester totalement à l'écart du marché des actions n'est pas une option raisonnable pour les investisseurs.

 

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